पेशेवर हॉकी के क्षेत्र में या उसके आसपास काम करने वाले किसी भी व्यक्ति के लिए, शेड्यूल एक छात्र या शिक्षक से बहुत अलग नहीं होता है।

एक बार जब कैलेंडर मजदूर दिवस पर क्लिक करता है, तो यह काम पर वापस जाने का समय है।

एनएचएल जिन खिलाड़ियों ने अपने रोजगार के शहरों में अपना रास्ता नहीं बनाया है, वे अब ऐसा कर रहे हैं। दिग्गजों के लिए अनौपचारिक स्केट्स चल रहे हैं, जबकि धोखेबाज़ टूर्नामेंट क्षितिज पर हैं। मुख्य शिविर दो सप्ताह से भी कम समय में खुलते हैं। इससे पहले कि आप इसे जानें, प्रदर्शनी का मौसम यहां होगा और यदि आप भूल गए हैं, तो एनएचएल नियमित सीजन 7 अक्टूबर को यूरोप में प्राग में दो-गेम सेट के साथ शुरू होगा। नैशविल तथा सैन होज़ेNHL की ग्लोबल सीरीज़ की बहाली का हिस्सा।

कई मायनों में, इन पिछले सात हफ्तों ने तीन वर्षों में पहली वास्तविक एनएचएल ऑफसीजन की तरह महसूस किया है।

2020 में, 24-टीम बबल प्लेऑफ़ अगस्त में शुरू हुआ और सितंबर के दूसरे सप्ताह तक वे अंतिम चार में पहुंच गए। 2021 में, 56-गेम सीज़न जनवरी तक वास्तविक डिवीजनों और यात्रा प्रतिबंधों के साथ शुरू नहीं हुआ, जिसके परिणामस्वरूप, अन्य विकासों के साथ, एक अखिल-कनाडाई डिवीजन के साथ एक साल का प्रयोग हुआ। परिणाम दोनों बार समान था, के साथ ताम्पा बे लाइटनिंग बैक-टू-बैक स्टेनली कप जीतना।

लेकिन जब तक 2021 का विस्तार और प्रवेश ड्राफ्ट और मुफ्त एजेंसी सभी पूरी हो चुकी थीं, पिछली गर्मियों का आधा हिस्सा जा चुका था।

इस साल शायद छोड़कर सभी के लिए आग की लपटों‘ महाप्रबंधक ब्रैड ट्रेलिविंग (बाद में अपने ऑफ-सीजन वर्कलोड पर अधिक), ऐसा लग रहा था कि लीग के पास आखिरकार सामूहिक गहरी सांस लेने का मौका था और फिर एक हार्दिक सांस।

सितंबर का आशावाद अब हम पर है और यह वास्तविक लगता है, बैटरी लीग के चारों ओर सामूहिक रूप से रिचार्ज होती है।

पिछली बार जब हमने आपको छोड़ा था, तब एनएचएल के डिप्टी कमिश्नर बिल डेली स्टेनली कप को सौंप रहे थे हिमस्खलन कप्तान गेब्रियल लैंडेस्कोग क्योंकि कमिश्नर गैरी बेटमैन ने COVID-19 के लिए सकारात्मक परीक्षण किया था।

लाइटनिंग के खिलाफ एक महाकाव्य फाइनल के बाद, कोलोराडो ने लंबे समय से अतिदेय स्टेनली कप की तरह मनाया, जिसने बिना किसी लड़ाई के थ्रीपीट के लिए धक्का नहीं छोड़ा। उस चैंपियनशिप श्रृंखला ने दो महीने के रोमांचक प्लेऑफ़ का अनुसरण किया, जिसने प्रतिस्पर्धी दृष्टिकोण से, पिछले एनएचएल नियमित सीज़न को कितना सपाट था, यह अस्पष्ट करने में मदद की। यह एक ऐसा वर्ष था जिसमें क्रिसमस के बारे में किसी भी वास्तविक नाटक का अभाव था।

प्रारंभ में, पूर्वी सम्मेलन ने बड़े करीने से खुद को आठ में विभाजित कर लिया था और आठ में नहीं थे और प्लेऑफ स्पॉट प्रभावी रूप से समय से पहले महीने तय किए गए थे। यह पश्चिम में अधिक प्रतिस्पर्धी नहीं था, छह टीमों के साथ (विनिपेग, शिकागो, एरिज़ोनासैन होज़े, Anaheim तथा सिएटल) सभी जल्दी गति से गिर रहे हैं और पांच टीमें (कोलोराडो, मिनेसोटा, सेंट लुईकैलगरी और एडमंटन) सभी अपने प्लेऑफ स्पॉट को थोड़ी मुश्किल से बुक कर रहे हैं।

इस प्रकार, 32-टीम लीग में, क्रैकेन के पिछले सीज़न में पदार्पण के बाद, इसका मतलब केवल पांच क्लब (देवदूत, वेगास, वैंकूवरनैशविले और डलास) वास्तव में स्ट्रेच रन के दौरान तीन प्लेऑफ़ स्पॉट के लिए जॉकी कर रहे थे।

तो यहाँ हम हैं, कोने के आसपास प्रशिक्षण शिविरों के साथ, और हमारे पास एरिज़ोना स्टेट यूनिवर्सिटी के परिसर में 5,000 सीटों वाले क्षेत्र में खेलना शुरू करने वाले कोयोट्स हैं।

कैलगरी में हमारे पास एक डिवीजन चैंपियन है जिसे बेतहाशा रीमेक किया गया है। हमारे पास है ओटावा अचानक एक गर्म गंतव्य; कोलंबस भी।

राज करने वाला नियमित-सीजन चैंपियन पैंथर्स अनुभवी कोच पॉल मौरिस के साथ एंड्रयू ब्रुनेट में एक जैक एडम्स फाइनलिस्ट की जगह ली और एनएचएल के दूसरे प्रमुख स्कोरर को हटा दिया, जोनाथन ह्यूबरड्यूरैबल-रौसिंग के लिए कैलगरी के लिए मैथ्यू तकाचुक प्लेऑफ में और आगे बढ़ने की उम्मीद में।

नियमित सीज़न के प्रतिस्पर्धी असंतुलन ने 2022 की ट्रेडिंग समय सीमा को बॉक्सिंग डे के शुरुआती संस्करण में बदल दिया, जिसमें पूरे महाद्वीप में फ्रेंचाइजी पर ‘बिक्री के लिए’ संकेत पोस्ट किए गए थे।

टीमों के हिट होते ही व्हीलिंग और डीलिंग लगभग फिर से शुरू हो गई मॉन्ट्रियल मसौदे के लिए।

बदले में, इसने मुट्ठी भर विभिन्न बाजारों में एक अस्थिर उथल-पुथल पैदा की।

यह कहना उचित है कि 2022 एक गर्मी थी जैसा एनएचएल में कोई अन्य नहीं था।

अब कोई अन्य की तरह गर्मी हमेशा याद रखने के मौसम की गारंटी नहीं देती है। लेकिन आप इस तथ्य पर विवाद नहीं कर सकते कि शिविरों में जाने वाली साज़िश और जिज्ञासा चरम स्तर पर चल रही है।

अजीब तरह से, दो सबसे बदली हुई टीमें एनएचएल के दो सबसे छोटे बाजारों का प्रतिनिधित्व करती हैं – ओटावा और कैलगरी, दो फ्रेंचाइजी जो आम तौर पर बड़ी, राष्ट्रीय तस्वीर पर ज्यादा धूम नहीं मचाती हैं।

कैलगरी और ओटावा ने अपने-अपने कोर में महत्वपूर्ण बदलाव किए, जो वास्तव में कथा को मात्रात्मक रूप से स्थानांतरित करने का एकमात्र तरीका है। एक अंतर: लपटों की चाल काफी हद तक उनके नियंत्रण से बाहर बलों द्वारा गति में निर्धारित की गई थी, और इसे ज्यादातर बग़ल में देखा जा सकता था। दो प्रमुख योगदानकर्ता बाहर थे (जॉनी गौद्रेउ, तकाचुक); तीन प्रमुख योगदानकर्ता आए (हुबरड्यू, नाज़ेम कादरी, मैकेंज़ी वीगा)

परिवर्तनों का लपटों के भीतर नेतृत्व और भूमिकाओं को बदलने का शुद्ध प्रभाव होगा, लेकिन इस पर बहस हो सकती है: क्या वे बेहतर हैं, क्या वे बदतर हैं, या वे सिर्फ अलग हैं?

बेशक, कभी-कभी, बस अलग होना – अगर आपके पास जो है वह आपकी संतुष्टि के लिए काम नहीं कर रहा है – आपको बेहतर बनाता है। कैलगरी में, कुछ समय के लिए प्रशंसक आधार का कोर से मोहभंग हो गया है, भले ही उस कोर ने उन्हें पिछले सीज़न में एक डिवीजन खिताब और 2019 में एनएचएल में दूसरा सबसे अच्छा रिकॉर्ड बनाने में मदद की।

तो वास्तव में एक फ्रैंचाइज़ी नहीं है जो एक विस्तारित अवधि के लिए जंगल में भटक रही है।

ओटावा, इसके विपरीत, वह रहा है।

लेकिन महाप्रबंधक पियरे डोरियन द्वारा इस ऑफसीजन का धक्का स्पष्ट रूप से प्रभावशाली काम रहा है।


एलेक्स डेब्रिंकट। (स्टेन ज़ेटो / यूएसए टुडे)

सबसे पहले, व्यापार में लाने के लिए एलेक्स डेब्रिनकैट, एक कुलीन स्तर के गोल-स्कोरर, एनएचएल रोस्टर से एक बड़ा टुकड़ा छोड़े बिना टीम के मूल में फिट होने के लिए पर्याप्त युवा। फिर एक प्रमुख मुक्त एजेंट को फुसलाना, क्लाउड गिरौक्स, ओटावा के लिए, टीम के मूल को आगे बढ़ाने के लिए। और वयोवृद्ध गोलटेंडर को जोड़ना कैम टैलबोट नेटमाइंडिंग को स्थिर करने के लिए अच्छे हॉर्स ट्रेडिंग का एक अंडर-द-रडार बिट था – टैलबोट की इच्छा का लाभ उठाकर नौकरी-साझा नहीं करना मार्क-आंद्रे फ्लेरी मिनेसोटा में।

आशा है जोश नॉरिस, ड्रेक बाथरसन तथा टिम स्टुट्ज़ल सभी अपने वादे पर खरे उतरते हैं क्योंकि डॉलर और टर्म की प्रतिबद्धताएं उनके साथ-साथ ब्रैडी तकाचुक और थॉमस चाबोट गंभीर हैं। अटलांटिक में शीर्ष और निचली चार टीमों के बीच की खाई को भरने के लिए ओटावा के पास एक लंबा रास्ता तय करना है, लेकिन सीनेटरों को रास्ते में होना चाहिए – न केवल बेहतर, बल्कि देखने में भी मजेदार, जो उम्मीद है कि प्रशंसक आधार को सक्रिय करेगा और उन्हें बड़ी संख्या में कनाटा से बाहर निकालें।

हो सकता है कि इस ऑफ सीजन की सबसे करीबी तुलना 2016 की गर्मी थी जब दो ट्रेडों – टेलर हॉल के लिये एडम लार्सन और पीके सुब्बन के लिए शिया वेबर – उस ऑफसीजन के लिए एक वाह कारक लाया। हॉल ने अंततः अपनी नई टीम के लिए एक एमवीपी जीता, डेविल्स2018 में, जबकि सुब्बन भी नैशविले में जल्दी ही फला-फूला, 2018 में नॉरिस ट्रॉफी फाइनलिस्ट की मंजूरी मिली। इस बीच, वेबर ने मॉन्ट्रियल को 2021 स्टेनली कप फाइनल के लिए क्वालीफाई करने में मदद करने के लिए कुछ अपंग शारीरिक मुद्दों पर काबू पा लिया।

इसलिए, उन खिलाड़ियों को प्रभावित करें जिनका उनके नए स्थानों पर प्रभाव पड़ा है। ओटावा और कैलगरी में वे यही चाहते हैं, जहां वे रसायन शास्त्र के रहस्य को सुलझाने के लिए प्रशिक्षण शिविरों और शुरुआती सीज़न का उपयोग करेंगे क्योंकि यह सब अंततः आईसी पर जेल की जरूरत है; और यह समीकरण का परेशान करने वाला, पेचीदा हिस्सा है जिसका कोई भी सटीक पूर्वानुमान नहीं लगा सकता है।

लेकिन उन्हें याद होगा कि हॉल ने एरिज़ोना में व्यापार करने से पहले न्यू जर्सी में साल-दर-साल एक ऐतिहासिक बदलाव किया और फिर एक अत्यधिक बेशकीमती मुक्त एजेंट के रूप में शामिल हुए। भैंस एक साल के लिए, $8 मिलियन मेरे लिए साबित करने वाला अनुबंध है।

उस वर्ष हॉल का अनुबंध किसके द्वारा हस्ताक्षरित अनुबंध के समान था जॉन क्लिंगबर्ग इस गर्मी की शुरुआत में बतख के साथ।

जब अन्य सभी प्रमुख मुक्त एजेंटों को डॉलर और टर्म मिल रहे थे, क्लिंगबर्ग बाजार पर टिके रहे और अंत में एक साल के सौदे पर $7 मिलियन में बस गए। ऐसा लगता है कि नए बतख जीएम पैट वर्बीक के तौर-तरीके हैं, जो कोशिश कर रहे थे – जितना संभव हो – अपने लाइनअप में अंतराल को भरने के लिए, अल्पकालिक समाधानों की एक श्रृंखला के साथ।

डक ने इस गर्मी में खेली गई सबसे सार्थक हॉकी, एडमोंटन में पुनर्निर्धारित विश्व जूनियर चैंपियनशिप की बारीकी से निगरानी की, जहां उन्हें मेसन मैकटविश से प्रभावशाली परिणाम मिले, जो एक युवा रयान ओ’रेली की तरह दिखता है। चारों ओर निर्माण करने के लिए एक अच्छा टुकड़ा।

कैलिफ़ोर्निया की तीन टीमों में से दो, डक और शार्क, के पास क्रमशः वर्बीक और माइक ग्रायर में नया नेतृत्व है। लेकिन वर्बीक के पास पिछले शासन से एक टीम विरासत में प्राप्त करना कहीं अधिक आसान काम है, जिसमें मैकटविश और ओलेन ज़ेल्वेगर के अलावा, खेल में सबसे दिलचस्प युवा प्रतिभाओं में से दो हैं। ट्रेवर ज़ेग्रास तथा जेमी ड्रायस्डेल.

Verbeek के पास उपयोगी पशु चिकित्सकों जैसे से दूर व्यापार करके समय सीमा पर ड्राफ्ट पिक्स पर लोड करने की विलासिता भी थी रिकार्ड राकेल, हम्पस लिंडहोम तथा जोश मैनसन, जिन्होंने अंततः एवीएस को कप जीतने में मदद की। संक्षेप में, वर्बीक के घटनास्थल पर पहुंचने से पहले ही भारी भारोत्तोलन किया जा चुका था; उसका काम अब उस युवा नाभिक को अगले स्तर तक ले जाना है। इसके विपरीत ग्रायर के सामने कहीं अधिक बड़ी चुनौती है।

एनाहिम और ओटावा से परे पिछले मुट्ठी भर सीज़न में अधिक से अधिक टीमों ने उस झुलसे-पृथ्वी के दर्शन को अपनाया है। एरिज़ोना सूची में सबसे ऊपर है, लेकिन बफ़ेलो, डेट्रायटन्यू जर्सी और अब मॉन्ट्रियल और शिकागो दोनों सिएटल के साथ एक ही आवश्यक पथ पर जा रहे हैं, जिसने अधिक पारंपरिक धीमी-लेकिन-स्थिर विस्तार पथ का अनुसरण किया है।

प्रश्न: यदि 10 टीमें लगभग एक ही समय पर रीसेट को हिट करती हैं, और दर्दनाक पुनर्निर्माण से पीड़ित होती हैं, तो वास्तव में कितने अंतिम लक्ष्य तक पहुंचने में सफल होंगे, एक स्टेनली कप चैंपियनशिप? कोलोराडो ने 48-पॉइंट नियमित सीज़न के बाद लंबे समय तक नहीं किया। अटलांटिक भी चार में से तीन – ओटावा, बफ़ेलो और डेट्रायट – ने स्पष्ट रूप से इस ऑफ़िसन को संकेत दिया कि वे सम्मान की ओर धक्का देने के लिए तैयार थे, संभवतः उम्मीद है कि पिछले साल के प्लेऑफ़ क्लबों में से एक स्टैंडिंग में डूब जाएगा।

कागजों पर, बोस्टान सैद्धांतिक रूप से वह उम्मीदवार था क्योंकि ब्रुन्स सीज़न की शुरुआत कई प्रमुख खिलाड़ियों के साथ करेंगे, जिनमें शामिल हैं ब्रैड मारचंदो तथा चार्ली मैकएवॉय, अलग-अलग समय पर, ऑफ सीजन सर्जरी से उबरने के लिए। उनकी अनुपस्थिति, साथ में मैट ग्रेज़ेलसिकइसका मतलब है कि वे अपेक्षा से अधिक धीमी गति से शुरू कर सकते हैं, हालांकि प्राप्त कर रहे हैं पैट्रिस बर्जरोन तथा डेविड क्रेजिसिक एक और साल के लिए वापस चिंता को कम करेगा।

यहाँ अभी भी सावधानी का एक और शब्द है: वही बातें के बारे में कही गई थीं पेंगुइन एक साल पहले क्योंकि वे बिना सीजन शुरू करने जा रहे थे एवगेनी मल्किन, सिडनी क्रॉस्बी और अन्य प्रमुख आंकड़े। हकीकत कुछ और थी। मुट्ठी भर माध्यमिक खिलाड़ियों ने कदम बढ़ाया और बड़े लड़कों के वापस आने तक पेंगुइन को बचाए रखने में मदद की। उसके बाद, यह बहुत अधिक प्रतियोगिता नहीं थी।

कागज पर, 2022-23 सीज़न के लिए प्लेऑफ़ की दौड़ एक साल पहले की तुलना में कहीं अधिक करीब और दिलचस्प होने के लिए आकार ले रही है। यह सब बर्फ पर कैसे चलेगा? हम जल्द ही देखना शुरू करेंगे।

(नाज़ेम कादरी की शीर्ष तस्वीर: रॉन चेनॉय / यूएसए टुडे)

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