सड़े हुए भूरे समुद्री जल ने लोगों को इस गर्मी के कुछ सबसे गर्म दिनों में लोकप्रिय अंग्रेजी समुद्र तटों के हिस्सों में तैरने से रोक दिया था, यह दक्षिणी जल के सीवेज पंपिंग स्टेशनों पर विफलताओं में तेज वृद्धि का परिणाम था – और कार्य के पैमाने का एक संकेत था। इसके मालिक मैक्वेरी।

ऑस्ट्रेलियाई परिसंपत्ति प्रबंधक ने एक आपातकालीन £ 1bn पुनर्वित्त में क्षेत्रीय जल एकाधिकार को संभालने के एक साल बाद, दक्षिणी को रखरखाव की समस्याओं का सामना करना पड़ रहा है।

इसके नेटवर्क में आधे से अधिक प्रदूषण की घटनाएं – जिसमें लोकप्रिय पर्यटन स्थल हर्ने बे, व्हिटस्टेबल और ब्राइटन शामिल हैं – पंपिंग स्टेशनों पर ब्रेकडाउन में वृद्धि के कारण थे, जबकि उम्र बढ़ने के बुनियादी ढांचे का मतलब है कि परिचालन विफलताएं “आवृत्ति और गंभीरता” में वृद्धि के साथ हो रही हैं। फाइनेंशियल टाइम्स द्वारा देखी गई कॉर्पोरेट फाइलिंग के अनुसार, नेटवर्क।

सदर्न ने केंट, ससेक्स और हैम्पशायर में अपने 4.2 मिलियन ग्राहकों में से कुछ के बीच गुस्सा पैदा किया, जब वह अगस्त में एक नली पाइप प्रतिबंध लगाने वाली पहली जल कंपनी बन गई। इसकी अधिकांश मुख्य ट्रंक लाइनें 100 वर्ष से अधिक पुरानी हैं, जिससे उपचारित पानी का पांचवां हिस्सा रिसाव में नष्ट हो जाता है।

दक्षिणी समुद्र तटों को प्रदूषित करने और इस गर्मी में नली के पाइप पर प्रतिबंध लगाने वाला एकमात्र प्रदाता नहीं था; पानी और अपशिष्ट समूहों के खिलाफ एक राष्ट्रव्यापी आक्रोश रहा है, जिनका 30 साल से अधिक समय पहले अपने नेटवर्क को बेहतर बनाने के लिए £1.6bn सरकारी हैंडआउट के साथ निजीकरण किया गया था।

लेकिन दक्षिणी सबसे अधिक आर्थिक रूप से फैला हुआ है, जिससे उन्नयन अधिक कठिन हो जाता है।

सितंबर 2021 में व्यवसाय में इंजेक्ट किए गए £ 1bn इक्विटी मैक्वेरी ने अपने पिछले मालिकों के बाद दक्षिणी पतन को रोक दिया, जेपी मॉर्गन के नेतृत्व वाले एक संघ ने चेतावनी दी कि यह ऋण पर चूक का जोखिम उठाता है।

पिछले सप्ताह समाप्त हुए स्वामित्व हस्तांतरण में नियामक ऑफवाट के परामर्श के अनुसार, उस में से केवल £ 230mn का उपयोग दक्षिणी के संचालन में सुधार के लिए किया गया था। बाकी का उपयोग अपने पूर्व मालिकों द्वारा उपयोग की जाने वाली होल्डिंग कंपनियों की जटिल श्रृंखला के बीच ऋण को कम करने के लिए किया गया है, जो 38 प्रतिशत हिस्सेदारी रखते हैं।

एफटी द्वारा देखी गई अलग कॉर्पोरेट फाइलिंग ने चेतावनी दी है कि दक्षिणी का “जोखिम प्रोफ़ाइल वर्ष के दौरान खराब हो गया है” और “खराब परिचालन प्रदर्शन के परिणामस्वरूप कंपनी क्रेडिट रेटिंग डाउनग्रेड के जोखिम में बनी हुई है”।

कंपनी का शुद्ध ऋण पिछले एक साल में £5bn से £6bn तक बढ़ गया है, जो मैक्वेरी ने कहा कि नए उधार के बजाय बढ़ती मुद्रास्फीति के कारण था। पहले से ही सामान्य £400 प्रति वर्ष घरेलू बिल का कम से कम पांचवां हिस्सा बुनियादी ढांचे में सुधार और सेवाओं के बजाय ब्याज का भुगतान करने के लिए जाता है।

इस बीच सर्फर्स अगेंस्ट सीवेज से प्रदूषण अलर्ट की संख्या, जो तैराकों को स्वास्थ्य जोखिमों के बारे में चेतावनी देने के लिए प्रमुख बहिर्वाह पाइपों पर मॉनिटर से वास्तविक समय की जानकारी का उपयोग करती है, का सुझाव है कि सीवेज डंप पर्यावरण एजेंसी के आंकड़ों की तुलना में कहीं अधिक सामान्य हैं।

समुद्र तट का एक क्षेत्र जहां अगस्त में सीफोर्ड, ससेक्स में भारी बारिश के बाद कच्चे सीवेज को कथित तौर पर छुट्टी दे दी गई थी © डैन किटवुड / गेटी इमेजेज

मैक्वेरी एसेट मैनेजमेंट की यूरोपीय रियल एसेट्स टीम के प्रमुख मार्टिन ब्रैडली ने जोर देकर कहा कि एक टर्नअराउंड कार्यक्रम पहले से ही “परिचालन सुधार के शुरुआती संकेत दिखा रहा है”।

इसमें पिछले वर्ष की तुलना में ईए द्वारा परिभाषित प्रदूषण की घटनाओं को आधा करने के लिए पूंजी निवेश में 50 प्रतिशत की वृद्धि, मार्च 2022 तक वर्ष में £632 मिलियन शामिल है।

ब्रैडली ने कहा, मैक्वेरी पूरे नेटवर्क में 30,000 मॉनीटरों में भी निवेश कर रहा है, “दीर्घकालिक परिवर्तन के हिस्से के रूप में जो दक्षिणी जल को अधिक टिकाऊ और लचीला बन जाएगा।”

लेकिन यह अभी भी स्पष्ट नहीं है कि मैक्वेरी ऐसे समय में काम के दशकों पुराने बैकलॉग को कैसे संबोधित कर सकता है जब जीवन संकट की लागत बिलों को उठाना कठिन बना रही है और भुगतान न करने का जोखिम बढ़ रहा है, खासकर जब पानी कंपनियों को कानून द्वारा रोका जाता है। आपूर्ति बंद करने से।

बर्कले रिसर्च ग्रुप के नियामक अभ्यास के प्रमुख कोल्म गिब्सन ने कहा, “पिछले एक दशक में ब्याज दरें असाधारण रूप से कम थीं और यह बड़े निवेश कार्यक्रमों को वित्तपोषित करने का एक आदर्श समय होता।” “दरों में वृद्धि के साथ, यह अब कठिन होगा।”

मैक्वेरी को इंग्लैंड के सबसे बड़े पानी और अपशिष्ट समूह, टेम्स वाटर के अपने दशक भर के स्वामित्व के लिए जाना जाता है, जिसे उसने 2017 में बेचा था। कंपनी की अध्यक्षता करते हुए टेम्स के कर्ज को बढ़ाने, लाभांश निकालने और निगम कर में थोड़ा भुगतान करने के लिए आलोचना की गई है। रिसाव और प्रदूषण विफलताओं। मैक्वेरी ने जोर देकर कहा है कि इस अवधि में नेटवर्क में £12bn का निवेश किया गया था।

2005 के बाद से, ऑस्ट्रेलियाई परिसंपत्ति प्रबंधक ने यूके में £50bn से अधिक बुनियादी ढांचा संपत्ति खरीदी है, उनमें से कई पूर्व राज्य के स्वामित्व वाली एकाधिकार हैं जो एक स्थिर सरकार-समर्थित आय स्ट्रीम से लाभान्वित होती हैं। इनमें यूके में सबसे बड़ा गैस वितरण नेटवर्क कैडेंट गैस, नेशनल ग्रिड के गैस ट्रांसमिशन व्यवसाय और दक्षिण पूर्व जल में हिस्सेदारी शामिल है।

ऑफवाट ने दक्षिणी अधिग्रहण पर परामर्श में उल्लेख किया कि टेम्स ने “कई मेट्रिक्स में खराब प्रदर्शन किया था और व्यवसाय के वित्तीय प्रबंधन के बारे में चिंताओं को उठाया गया था”।

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अब आशंका है कि दक्षिणी में इसे दोहराया जाएगा।

जुलाई में मैक्वेरी ने टेम्स के दो पूर्व अधिकारियों को दक्षिणी में नियुक्त किया – लॉरेंस गोस्डेन को मुख्य कार्यकारी और बॉब कोलिंग्टन को मुख्य परिचालन अधिकारी के रूप में नियुक्त किया। दक्षिणी का नया बहुमत शेयरधारक कर-अनुकूल लक्ज़मबर्ग में अपतटीय अधिवासित है।

मैक्वेरी ने अगले साल की शुरुआत में लाभांश में संभावित वापसी का संकेत दिया है यदि दक्षिणी का “प्रदर्शन बेहतर ट्रैक पर है।”

ऑस्ट्रेलियाई परिसंपत्ति प्रबंधक ने कहा कि वह जो पूंजी प्रदान कर रहा था, वह “दक्षिणी जल को अपने नेटवर्क को अपग्रेड करने के लिए £ 2bn के साथ पाइप, पंपिंग स्टेशनों और सीवरों को ठीक करने के लिए मौजूदा नियामक अवधि के अगले चार वर्षों में निवेश करने के लिए महत्वपूर्ण रूप से निवेश करने में सक्षम करेगी, जो कि हैं खराब प्रदर्शन करना और स्थानीय पर्यावरण को नुकसान पहुंचाना”।

इसने केमैन आइलैंड्स-पंजीकृत वित्तपोषण कंपनियों के प्रतिस्थापन सहित दक्षिणी के कॉर्पोरेट ढांचे को सरल बनाने का भी वादा किया है, जिसके बारे में उसने कहा कि यह अगले सप्ताह होगा।

ऑफवाट आशावादी बना हुआ है कि दक्षिणी में स्थिति में सुधार होगा। नियामक ने कहा कि उसने स्पष्ट कर दिया है कि “बहुत गहन परिवर्तन की आवश्यकता है और सुधार और मजबूत करने के लिए बहुत अतिदेय है” दक्षिणी के प्रदर्शन ने एक आवश्यक सार्वजनिक सेवा के प्रदाता के रूप में अपनी भूमिका दी।

लेकिन लंदन के SOAS विश्वविद्यालय के एक बुनियादी ढांचे के वित्त विशेषज्ञ केट बेलिस ने कहा, पिछला इतिहास बताता है कि निवेशक रिटर्न हमेशा जल कंपनी के संचालन के दीर्घकालिक सामाजिक और पर्यावरण कल्याण के बजाय मैक्वेरी की प्राथमिकता होगी।

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