नरेश कुमार, जिन्होंने युवा लिएंडर पेस को भारत के डेविस कप कप्तान के रूप में प्रसिद्ध किया, का 93 वर्ष की आयु में निधन हो गया। उनके परिवार में उनकी पत्नी सुनीता, बेटा अर्जुन और दो बेटियां, गीता और प्रीह हैं।

कुमार की कप्तानी में डेविस कप में पदार्पण करने वाले जयदीप मुखर्जी ने कहा, “वह पिछले सप्ताह से उम्र से संबंधित मुद्दों से पीड़ित थे। मुझे बताया गया था कि उनके बचने की संभावना बहुत अच्छी नहीं थी। मैंने एक महान संरक्षक खो दिया है।” पीटीआई।

अविभाजित भारत में लाहौर में 22 दिसंबर, 1928 को जन्मे, कुमार ने 1950 के दशक में करीब एक दशक तक रामनाथन कृष्णन के साथ भारतीय टेनिस पर राज करने से पहले 1949 में एशियाई चैंपियनशिप में टेनिस के साथ अपनी यात्रा शुरू की।

उनकी डेविस कप यात्रा 1952 में शुरू हुई और उन्होंने कप्तानी की। तीन साल बाद उनका सबसे बड़ा करियर तब आया जब उन्होंने 1955 में विंबलडन के चौथे दौर में अंतिम चैंपियन और अमेरिकी नंबर 1 टोनी ट्रैबर्ट से हारने से पहले बनाया।

शौकिया तौर पर नरेश कुमार ने रिकॉर्ड 101 विंबलडन मैच खेले हैं।

उन्होंने अपने करियर में पांच एकल खिताब जीते – आयरिश चैंपियनशिप (1952 और 1953), वेल्श चैंपियनशिप (1952), फ्रिंटन-ऑन-सी (1957) में एसेक्स चैंपियनशिप और अगले साल स्विट्जरलैंड में वेंगेन टूर्नामेंट में उनका खिताब। उन्होंने 1969 में एशियाई चैंपियनशिप में अपना अंतिम टूर्नामेंट खेला।

1990 में, कुमार ने एक गैर-खिलाड़ी भारतीय कप्तान के रूप में जापान के खिलाफ अपने मैच में डेविस कप टीम में 16 वर्षीय लिएंडर पेस को शामिल करने में महत्वपूर्ण भूमिका निभाई और बाकी, जैसा कि वे कहते हैं, इतिहास है।

सफेद पतलून और टी-शर्ट पहने नरेश कुमार, डेविस कप के कुछ महान वर्षों के दौरान एक शांत प्रभाव थे। फ्रेजस (फ्रांस) में डेविस कप क्वार्टर फाइनल में फ्रांस के खिलाफ अपनी पांचवीं रबर जीत के बाद लिएंडर पेस को गले लगाने के लिए भावुक कुमार, जबकि अतुल प्रेमनारायण ने दूरदर्शन के लिए क्षण को बुलाते हुए, सभी टेनिस प्रेमियों के लिए एक यादगार स्मृति बनी रहेगी।

अर्जुन पुरस्कार प्राप्तकर्ता, नरेश कुमार 2000 में द्रोणाचार्य लाइफटाइम अचीवमेंट पुरस्कार प्राप्त करने वाले पहले टेनिस कोच बने।

पेस ने अपने ‘अंकल नरेश’ को द्रोणाचार्य मिलने के बाद कहा था, “सर्वश्रेष्ठ शिक्षक दिल से पढ़ाते हैं, किताब से नहीं। सर नरेश कुमार मेरे पहले डेविस कप कप्तान थे और उनका ज्ञान मेरी यात्रा में प्रकाश की किरण रहा है।” “एक गुरु, एक संरक्षक और एक विश्वासपात्र, उन्होंने मुझे उड़ने के लिए पंख दिए और हमारे देश के लिए खेलने के लिए मेरे जुनून को बढ़ाया। मैंने 30 वर्षों में एक लंबा सफर तय किया है, फिर भी मेरे गुरु, नरेश कुमार ने मुझे जो सिखाया है, वह मेरे साथ रहा है मेरी यात्रा। मैं भाग्यशाली हूं कि उन्हें भारत में उनके योगदान के लिए लाइफटाइम द्रोणाचार्य पुरस्कार मिला।”

मुखर्जी ने याद किया कि कैसे उन्होंने कलकत्ता साउथ क्लब में उन्हें देखते हुए अपने टेनिस करियर की शुरुआत की थी।

“वह पहले से ही एक शीर्ष खिलाड़ी था जब मैंने 12-13 साल की उम्र में टेनिस खेलना शुरू किया था। प्रेमजीत लाल और मैंने अपने प्रारंभिक वर्षों में नरेश को देखा। जब भी हम टूर्स से वापस आए, तो उन्होंने हमारे प्रारंभिक वर्षों में हमारी बहुत मदद की है। मैंने 1960 में थाईलैंड के खिलाफ उनके नेतृत्व में पदार्पण किया था। यह नरेश और मैं थे क्योंकि (रामनाथन) कृष्णन चिकन पॉक्स से पीड़ित थे। उन्होंने मेरे खेल में मेरी बहुत मदद की। बाद में हम बहुत अच्छे दोस्त बन गए।”

एक सच्चे सज्जन और हमेशा साफ-सुथरे कपड़े पहने नरेश कुमार एक प्रसिद्ध खेल कमेंटेटर-सह-स्तंभकार, सफल व्यवसायी, ट्रॉपिकल एक्वेरियम फिश ब्रीडर, कला संग्रहकर्ता, घुड़दौड़ के प्रशंसक भी थे।

मुखर्जी ने याद किया, “टेनिस खिलाड़ी होने के अलावा, वह एक बहुत अच्छे टेनिस लेखक, टीवी के दिनों से पहले एक कमेंटेटर भी थे।” उन्होंने कहा, “मुझे स्पष्ट रूप से याद है, वह 1956 में टीम में नहीं थे जब भारत ने मेलबर्न में डेविस कप फाइनल में ऑस्ट्रेलिया के खिलाफ खेला था। उन्होंने हिंदी और अंग्रेजी में कमेंट्री की थी।”

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